Tales of the Trailgate

Trailgate Houffalize

Team: Evilzone

Nederland begint op te warmen voor endurowedstrijden. Op deelnemerslijsten van Belgische enduro’s prijken de eerste rood-wit-blauwe vlaggetjes, en op internetfora wordt druk gediscussieerd over de ideale enduro-bike. Tijd voor Jarno Hoogland (Ride with the Locals) om direct een stap voorwaarts te doen met een nieuw wedstrijdconcept; Trailgate, een duo-endurowedstrijd. Dit kennen we van de Biivouac die dit jaar voor de tweede maal in Zuid-Frankrijk wordt georganiseerd. Ook de Trailgate is meerdaags, maar kent in tegenstelling tot de Biivouac maar één race-day. Trails worden niet blind gereden, maar op de eerste dag verkend.

Trailgate‘, staat dat in de Dikke Van Dale? Dat niet, maar ‘tailgate’ wel: “To drive so closely behind (another vehicle) that one cannot stop or swerve with ease in an emergency.” Goed dat we die verkenningsdag hebben, dan kunnen we ‘bumperklevend’ de stages rijden!

Whisky voor de wedstrijd

De verkenning van de special stages gaat er op de eerste dag relaxt aan toe. En natuurlijk wordt er wat gekeken naar elkaars bikes. De ene houdt niet van carbon, de ander is geen fan van 29″. Maar er wordt wel duidelijk dat iedereen alles wil kunnen rijden. Afstappen voor rots-secties of blinde drops is er niet bij.
Misschien is de verkenning wel iets té relaxt. Niet alle technische secties worden bekeken, en de verschillende lijnen worden nauwelijks uitgeprobeerd. Speelt het mee dat alle deelnemende duo’s toch al een podiumplek hebben? Voor deze try-out versie zijn we met 3 teams: Peat Smoke, Evilzone en Unknownbikers.

Degene die al eerder aan een editie van The Blast in de Ardennen mee hebben gedaan, hebben voorkennis. Eén stage wordt hier altijd gereden: The Swamp. Ook deze verkenningsdag worden daar ook wat schuivers gemaakt in de high-speed sectie die eindigt in een modderig stuk met stenen. Geschaafde ellebogen worden getoond tijdens het diner, en ondertussen worden schalen vol pasta aangedragen door de waardin van het verblijf.
Team Peat Smoke deelt ‘s avonds de meegebrachte whisky met ons. Zo te zien niet met het doel ons zodoende als tegenstanders uit te schakelen met een heftige kater – zelf laten ze zich de Benromach ook goed vallen. Is dit hun geheime elixer voor een snelle endurorace?

Raceday

De filosofie van The Blast (en Trailgate): liever een langere liaison via singletracks, dan een snellere klim op asfalt. En hier in de buurt van Houffalize liggen zat trails die ontzettend leuk zijn om twee zonnige dagen achter elkaar te rijden. De eerste special van deze raceday bevindt zich echter al op slechts een paar minuten fietsen vanaf de accommodatie.

Special 1: Rob’s special
Nauwelijks opgewarmd is het lastig focussen op deze track op lome bosgrond. Wij (Bram van Boekholt, Rik Harms – Team Unknownbikers) vertrekken als eerste met het nadeel dat we niet de rijsporen van onze voorgangers kunnen volgen. In ‘the heat of the moment’ sla ik rechtsaf voor een stapel boomstammetjes, waar we in de verkenning gewoon overheen bunnyhopten. Dat was nu ook de bedoeling. Ver vooruitkijken is bij een endurowedstrijd cruciaal! Ook mijn teammaatje maakt nu immers dezelfde rijfout. Misschien dat onze concurrenten nu ook onze remsporen volgen, en we ze dus de verkeerde kant op sturen?

Special 2: Rob’s special 2
De tweede special is ook een creatie van onze accommodatiegastheer. Vanaf de start driften we door losliggende bladeren de eerste bocht in. Bovenaan de steile helling waar we nu rijden zien we door de naaldbomen heen de finishplek, ter hoogte van de beverdam. Geen hoge snelheden, maar handig manoeuvreren op een mossige off-camber trail. Gelukkig is het al de hele week droog.

Special 3: The swamp
De bekende stage voor ‘(ex-)Blasters’, met zat plekken om de fout in te gaan. Denkend dat wij de enige zijn die de run verprutst hebben, blijkt dat iedereen er moeite mee had. Maken we een kans op een goede eindscore? Onze concurrenten lijken toch wat meer kaas te hebben gegeten van technische trails. Wij proberen elkaar aanwijzingen door te schreeuwen tijdens het rijden van de stage “GA ONDERLANGS” en “NIET DE IDEALE LIJN!”. Heerlijk om zo samen een afdaling in te gaan!
Vorig jaar lag er op dezelfde datum (eind maart) nog een laag sneeuw, zo blijkt uit de GoPro-beelden die we ‘s avonds van Jarno zien. Wij hebben toch liever dit droge en warme voorjaar. We hebben de hele winter door kunnen rijden en de herfstbladeren knisperen lekker droog onder onze banden.

Trailgate Houffalize

To ride so closely behind, that…

Special 4: Switchback heaven
Op de serie van hairpins in deze stage blijkt het lastig om met maar een enkele meter tussen mijn achterband en mijn achterliggers’ voorband goed de bochten door te komen. Maak ik een fout? Dan nemen we de bocht allebei verkeerd. Ik schuif in een steile bocht te ver door, dit willen we op het laatste stuk van de stage goedmaken. Knallend over een worteltapijt lijken we af en toe te zweven. Sturen is hier ook bijna niet nodig; alleen even behendig om de twee bomen draaien die we niet willen raken met het uiteinde van ons stuur!

Special 5: Step-up terror
Een alles-of-niks-stage met grote rotsblok step-ups. Op een smal wandelpad langs de rivier Ourthe stuitert Rik’s kettinggeleider er vanaf, en de ketting loopt eraf. Wat komt er in je op? Rennen! Het kan niet ver meer zijn. Dat blijkt het wel. Hijgend komen we over de finish en sluiten vrede met onze 3e plek in het klassement.
Gelukkig hebben we dit technisch mankement om ons achter te verschuilen, dat voelt alsof we de anderen de volgende keer wel voor kunnen blijven.

De laatste dag gebruiken we om te shuttelen en nog wat switchbacks te rijden; dat leer je toch alleen in het buitenland. De anderen hebben zich die ochtend al naar Remouchamps gehaast voor de endurowedstrijd van Amblève. Kennelijk één van de mooiste van het seizoen. Wij hebben onze dosis hoogtemeters (up & down) wel gehad en hebben nog een paar uur de tijd om in de auto naar huis te twisten over op welke passages we sneller hadden kunnen gaan en wie, waar, welke stuurfout maakte.

Tekst: Bram van Boekholt
Foto’s: Michiel Rotgans

Team: Unknownbikers

Team: Unknownbikers